Falkirk Wheel

The Falkirk Wheel es el nombre con el que se conoce al único sistema rotatorio de transbordo de barcos en el mundo. Se trata de una gigantesca infraestructura que permite comunicar dos canales fluviales de Escocia con un desnivel entre ellos de 35 metros. Se trata de los canales Forth & Clyde y Union Canal.

Estos canales se usaban muy frecuentemente en la época previa a la expansión del ferrocarril. Con la llegada de los trenes quedaron algo relegados, pero en la década de los 90 comenzó a resurgir el interés por su uso para fines recreativos.

Los dos canales habían sido dotados de una comunicación entre sí mediante presas en torno al año 1800, pero este sistema solo podía ser usado en sentido descendente. Las autoridades locales pensaron que sería una buena idea recuperar los canales (bastante degradados y en algunos tramos tapados por carreteras), así como dotarlos de una comunicación más rápida que el antiguo sistema de presas, lo cual podría ayudar a hacer la zona mas atractiva turisticamente e incluso residencialmente. A este gran proyecto se le llamó “The Millenium Link”, del cual la pieza mas importante era la gran noria transbordadora, situada en las inmediaciones de la localidad de Falkirk.

El proyecto exigió un gran desembolso de dinero, unos 84 millones de libras (unos 120 millones de euros), de los cuales 32 fueron recaudados mediante loterías. Solamente la pieza principal del proyecto, la “Falkirk Wheel”, costó 17 millones.

The Falkirk Wheel, Scotland

Para comunicar los dos canales se procedió a construir un desvio desde el más alto de ellos, el Union Canal. Dicho desvío, tras bajar 2 presas de nivelación, atraviesa un tunel de 168 metros y un pequeño canal de hormigón de 104 metros que desemboca directamente en una de las góndolas de transbordo de la Falkirk Wheel.

La noria consiste en una estructura de acero de 35 metros de altura, que gira a través de un eje central, impulsada por motores hidraulicos situados en uno de los apoyos del eje. La armadura de la noria alberga 2 recipientes semicirculares que son llenados de agua y tienen capacidad para 2 barcos cada uno (barcos fluviales de pasajeros). En la base de la noria está ubicado un recipiente seco, que permite que la esta no entre directamente en contacto con el agua.

Cada recipiente tiene un conjunto de presas en cada extremo, que permiten que los barcos entren por un extremo y salgan por el opuesto al llegar al otro nivel. Estos sistemas herméticos están pensados para tener un perdida de agua mínima en cada transbordo. Cuando la noria está girando, los mecanismos de cada recipiente mantienen a estos horizontales, girando a medida que la noria lo hace. La operación de medio giro de la noria, que permite intercambiar la posición de los recipientes, dura entorno a 15 minutos.

El mecanismo de giro y control del movimiento de la noria consta de 8 motores hidraulicos montados en circulo alrededor de uno de los extremos del eje de la noria. El método para mantener la horizontalidad de los recipientes consiste en un conjunto de engranajes y correas montados de forma que el movimiento de giro de los recipientes está unido al giro del eje central de la noria, mediante la unión física que propociona el engranaje.

Esta infraestructura, finalizada en 2002, es otro de los muchos ejemplos de como el hombre vence las dificultades a la comunicación que muchas veces presenta la naturaleza, en este caso el desnivel de 2 cauces de agua.

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Entrada en la Wikipedia
http://www.falkirkwheel.info/
http://www.thefalkirkwheel.co.uk