Barcos dragadores: Introducción

Draga dredgerUltimamente, viendo las imágenes de la construcción de islas artificiales en Dubai, muchos nos hemos sorprendido sobre la forma de llevar a cabo tan enormes proyectos. Uno de los aspectos que más me han llamado la atención han sido los barcos que van formando las islas proyectando enormes chorros de arena. Se trata de los barcos dragadores.

He investigado un poquito acerca de las labores de dragado, los barcos que se utilizan, y más concretamente acerca del tipo de estos que se están usando en los proyectos de Dubai: Dragas de arrastre y succión con tolva (Trailing suction hopper dredger). Como resultado tenemos dos artículos, este a modo de introducción sobre el dragado y el siguiente, en el que se muestra un ejemplo práctico de esta técnica, el conjunto de islas artificiales “The world”, que se lleva a cabo en Dubai, Emiratos Árabes.

El dragado es la operación de recogida de materiales situados bajo el agua. Dicha operación es llevada a cabo por plataformas especializadas en dicha tarea, conocidas como dragadoras. El dragado es utilizado con diferentes propósitos, si bien sus principales tareas son normalmente la recogida de material del fondo al que se le dará algún uso posterior, o bien crear artificialmente mayores profundidades en un area determinada. Esta última finalidad es la más habitual, asociada normalmente a la creación o acondicionamiento de puertos y canales de navegación, aunque el dragado forma parte de muchas otras actividades constructivas, como el enterramiento de tuberías submarinas, canales de navegación segura en costas de dificil acceso, extracción de minerales y petroleo en el mar, protección y conservación de playas, etc…

El dragado se ha convertido en una tarea bastante especializada. Las máquinas y equipamientos utilizados tienen un coste bastante elevado. Los equipos de dragado disponibles hoy en dia tienen capacidad para mover cientos de miles de metros cúbicos de material en una semana de trabajo.

El dragado puede ser realizado dondequiera que haya suficiente profundidad del agua para permitir que una draga funcione. Así las dragas se pueden encontrar alrededor de las costas, en los ríos y en canales.

Las dragas existen en una variedad amplia de formas y de tamaños, exisitiendo desde grúas de gancho en pontones flotantes hasta algunos de los barcos más sofisticados y tecnológicamente avanzados. Algunas dragas se pueden mover de un lugar a otro por transporte terrestre; otras están capacitadas para su autotransporte marítimo a cualquier lugar del mundo.

draga arrastre tolvaEl dragado requiere el conocimiento de varias habilidades diferentes. Aunque esencialmente se trata de una actividad de ingenieria civil, el trabajo requiere el conocimiento de la ingeniería mecánica y eléctrica, electrónica, arquitectura naval, familiaridad con el entorno marino y muchas otras disciplinas. Muchas de las actividades están altamente automatizadas, pero es imprecindible la experiencia de las personas implicadas en el planeamiento y la ejecución de los diversos tipos de proyectos.

La operación del dragado implica cuatro procesos distintos. Los principales son la extracción o desprendimiento de los materiales de su ubicación natural, así como su traslado a la superficie. Estas dos fases son consideras las operaciones de dragado en sí. A continuación se llevan a cabo fases igualmente importantes, como el transporte y la relocalización. El transporte puede realizarse mediante una embarcaciones de transporte o a través de conductos. El coste de transporte puede ser una parte elevada del coste de dragado total, especialmente si el sitio de la relocalización está alejado del sitio de dragado.

El dragado puede ser una tarea con enorme impacto ambiental, por ello se deben estudiar y tratar de minimizar las consecuencias que estas operaciones puedan tener para la vida marina. El material dragado, en caso de que no vaya a ser utilizado, no debe tratarse como simple “basura”, sino que debe tratarse de encontrar ubicaciones lo menos dañinas posibles o bien usos alternativos.

draga esquema Las dragas se pueden clasificar de forma general en dos grupos o tipos principales dependiendo del método usado para transportar el material del fondo del mar a la superficie del agua: dragas mecánicas y dragas hidráulicas. No todas las dragas encajan perfectamente en uno de los dos grupos, si bien en estos casos se suele tratar de dragas con misiones muy específicas.

Entre las dragas mecánicas podemos distinguir las de cubos, las de gancho, las de brazo articulado y las de cuchara.

Entre las de tipo hidraúlico se encuentran las dragas de recuperación y descarga, y las más comunes, las de succión, de las que existen a su vez varios tipos, entre las que se encuentras las dragas de arrastre y succión con tolva.

draga arrastre succion tolvaEstas dragas, también conocidas por sus siglas en inglés TSHD, son barcos autopropulsados, normalmento capacitados para la navegación en mar abierto. Asimismo, suelen tener una gran capacidad de almacenaje del material dragado, para abaratar su transporte.

Están equipadas con una o dos pipas de succión, que pueden funcionar simultaneamente, aspirando el material del fondo y depositándolo dentro del casco de las embarción. Las pipas de succión suelen estar equipadas en su extremo con mecanismos como dientes o cuchillas para evitar el embotellamiento de materiales, así como para facilitar su succión. Las dragas de arrastre no suelen servir para fondos con materiales duros o adheridos, si no se ha triturado previamente el material con otra draga de corte.

Estas dragas funcionan como si fueran enormes aspiradores flotantes. Navegan lentamente sobre el área de dragado hasta llenar su tolva. Una vez terminada la carga se procede al vaciado de la misma, bien mediante descarga en vertederos destinados a ello o bien bombeando la carga a la orilla. Esta última técnica es muy utilizada para creación o mantenimiento de playas, asimismo, es la técnica que se está utilizando para la formación de las islas artificiales en Dubai.