Islas artificiales: Construcción mediante barcos dragadores

barco dragadorLas islas artificiales de Dubai han vuelto a estar de nuevo de actualidad, por la inauguración ayer de un hotel ubicado en una de las enormes islas con forma de palmera que se han construido frente a la costa de la ciudad emiratí.

Pero, ¿como se construyen las islas artificiales? Actualizo por aquí un artículo que elaboré hace un par de años y que salió publicado en el blog en septiembre de 2006.

Se centra en la construcción de estos espacios artificiales mediante barcos dragadores, así como en el ejemplo de construcción de uno de los conjuntos de islas de Dubai: The World Islands.



El dragado es la operación de recogida de materiales situados bajo el agua. Dicha operación es llevada a cabo por plataformas especializadas en dicha tarea, conocidas como dragadoras. El dragado es utilizado con diferentes propósitos, si bien sus principales tareas son normalmente la recogida de material del fondo al que se le dará algún uso posterior, o bien crear artificialmente mayores profundidades en un area determinada. Esta última finalidad es la más habitual, asociada normalmente a la creación o acondicionamiento de puertos y canales de navegación, aunque el dragado forma parte de muchas otras actividades constructivas, como el enterramiento de tuberías submarinas, canales de navegación segura en costas de dificil acceso, extracción de minerales y petroleo en el mar, protección y conservación de playas, etc…

El dragado se ha convertido en una tarea bastante especializada. Las máquinas y equipamientos utilizados tienen un coste bastante elevado. Los equipos de dragado disponibles hoy en dia tienen capacidad para mover cientos de miles de metros cúbicos de material en una semana de trabajo.

El dragado puede ser realizado dondequiera que haya suficiente profundidad del agua para permitir que una draga funcione. Así las dragas se pueden encontrar alrededor de las costas, en los ríos y en canales.

Las dragas existen en una variedad amplia de formas y de tamaños, exisitiendo desde grúas de gancho en pontones flotantes hasta algunos de los barcos más sofisticados y tecnológicamente avanzados. Algunas dragas se pueden mover de un lugar a otro por transporte terrestre; otras están capacitadas para su autotransporte marítimo a cualquier lugar del mundo.

draga arrastre tolvaEl dragado requiere el conocimiento de varias habilidades diferentes. Aunque esencialmente se trata de una actividad de ingenieria civil, el trabajo requiere el conocimiento de la ingeniería mecánica y eléctrica, electrónica, arquitectura naval, familiaridad con el entorno marino y muchas otras disciplinas. Muchas de las actividades están altamente automatizadas, pero es imprecindible la experiencia de las personas implicadas en el planeamiento y la ejecución de los diversos tipos de proyectos.

La operación del dragado implica cuatro procesos distintos. Los principales son la extracción o desprendimiento de los materiales de su ubicación natural, así como su traslado a la superficie. Estas dos fases son consideras las operaciones de dragado en sí. A continuación se llevan a cabo fases igualmente importantes, como el transporte y la relocalización. El transporte puede realizarse mediante una embarcaciones de transporte o a través de conductos. El coste de transporte puede ser una parte elevada del coste de dragado total, especialmente si el sitio de la relocalización está alejado del sitio de dragado.

El dragado puede ser una tarea con enorme impacto ambiental, por ello se deben estudiar y tratar de minimizar las consecuencias que estas operaciones puedan tener para la vida marina. El material dragado, en caso de que no vaya a ser utilizado, no debe tratarse como simple “basura”, sino que debe tratarse de encontrar ubicaciones lo menos dañinas posibles o bien usos alternativos.

draga esquema Las dragas se pueden clasificar de forma general en dos grupos o tipos principales dependiendo del método usado para transportar el material del fondo del mar a la superficie del agua: dragas mecánicas y dragas hidráulicas. No todas las dragas encajan perfectamente en uno de los dos grupos, si bien en estos casos se suele tratar de dragas con misiones muy específicas.

Entre las dragas mecánicas podemos distinguir las de cubos, las de gancho, las de brazo articulado y las de cuchara.

Entre las de tipo hidraúlico se encuentran las dragas de recuperación y descarga, y las más comunes, las de succión, de las que existen a su vez varios tipos, entre las que se encuentras las dragas de arrastre y succión con tolva.

draga arrastre succion tolvaEstas dragas, también conocidas por sus siglas en inglés TSHD, son barcos autopropulsados, normalmento capacitados para la navegación en mar abierto. Asimismo, suelen tener una gran capacidad de almacenaje del material dragado, para abaratar su transporte.

Están equipadas con una o dos pipas de succión, que pueden funcionar simultaneamente, aspirando el material del fondo y depositándolo dentro del casco de las embarción. Las pipas de succión suelen estar equipadas en su extremo con mecanismos como dientes o cuchillas para evitar el embotellamiento de materiales, así como para facilitar su succión. Las dragas de arrastre no suelen servir para fondos con materiales duros o adheridos, si no se ha triturado previamente el material con otra draga de corte.

Estas dragas funcionan como si fueran enormes aspiradores flotantes. Navegan lentamente sobre el área de dragado hasta llenar su tolva. Una vez terminada la carga se procede al vaciado de la misma, bien mediante descarga en vertederos destinados a ello o bien bombeando la carga a la orilla. Esta última técnica es muy utilizada para creación o mantenimiento de playas, asimismo, es la técnica que se está utilizando para la formación de las islas artificiales en Dubai.


Una flota entera de dragas ha trabajado en los últimos años en el Golfo Pérsico, implicada en uno de los muchos proyectos martimos que se realizan en estos momentos en dicha zona. Debido a su tamaño y complejidad, la construcción de estos proyectos necesita de una gran cantidad de dragas de distintos tamaños y sistemas.

The world islands DubaiUn fascinante ejemplo de proyecto de dragado en dicha zona es el conocido como “The World Islands”. El proyecto es una iniciativa del grupo inmobiliario dubaití Nakheel, y consiste en la construcción de 300 pequeñas islas situadas a 4 kilómetros de la costa.

Las islas están agrupadas formando la silueta de los continentes, dando como resultado un gigantesco mapamundi. El tamaño de dichas islas varía entre 1,1 y 4,5 hectáreas. Las islas se venderán individualmente, haciendo posible la construcción en ellas de hoteles, apartamentos o villas privadas, a gusto del propietario.

Adicionalmente, las islas estarán rodeadas por un anillo de arena y rocas de 25 kilómetros de longitud que las protejerá de las inclemencias del mar, al mismo tiempo que servirá para la ubicación de 2 puertos deportivos. El contrato para la ejecución de dicho proyecto ha sido adjudicado a la empresa holandesa Van Oord, dotada de una gran flota de dragas fabricada en gran parte por IHC Holland Merwede Group.

Para llevar a cabo la formación de estas islas será necesario depositar 300 millones de metros cúbicos de arena, en un area en el que el fondo marino oscila entre los 10 y los 17 metros. La arena requerida para el proyecto es dragada en mar abierto y transportada desde una distancia media de 10 kilómetros hasta la localización del archipiélago artificial, una actividad que hace necesario el despliegue de un gran número de dragas TSHD (Dragas de arrastre y succión con tolva).

Con objeto de conseguir la mayor eficiencia posible, Van Oord ha usado dragas TSHD de diferentes tamaños, así como diferentes métodos de vaciado. En un primer momento se utiliza el vaciado por volcado de tolva, más rápido y barato. Posteriormente, para las capas altas de las islas y el proceso de dar la forma deseada, se usa el método de proyección en chorro de arena.

TSHD Rotterdam draga Dubai

En el proyecto “The world islands”, la secuencia de operaciones para la formación de las islas es la siguiente:

1. Formación de la base de la isla, mediante el uso de dragas TSHD de gran tamaño, con tolvas de un mínimo de 18.000 m3, hasta alcanzar un nivel de -10 metros. El material se deposita mediante el método de vaciado.

Volvox Terranova2. Desde la cota -10 hasta -7, el trabajo de vaciado se lleva a cabo por dragas algo más pequeñas, con capacidades de tolva de entre 8.000 y 12.000 m3.

3. Mediante el uso de dragas pequeñas se aprovecha al máximo la cantidad de material que puede ser depositada mediante vaciado, normalmente hasta los -5 metros.

4. Por encima de los -5 metros, el vaciado no es posible, y el resto del trabajo, hasta alcanzar una cota de +3 metros, se realiza mediante la proyección por chorro de arena, recurriendo de nuevo a las dragas de gran tamaño.

Desde el fondo marino hasta alcanzar la cota -5, el material se deposita uniformemente para conjuntos de isla completos (continentes). Solo a partir de dicho nivel se empieza a formar el cuerpo de cada isla por separado.

Volvox Terranova DubaiPara la realización de este proyecto, la compañía Van Oord ha desplegado toda su flota de dragas TSHD. Una de las más grandes es la Volvox Terranova, con capacidad de 20.000 m3 de tolva. Esta draga está equipada con una pipa de succión de arrastre de 1,2 metros de diámetro, en la cual va montada bomba sumergida de succión.

La bomba está movida por 2 motores sumergidos de 2500 kW de potencia. Cada parte de la draga Volvox Terranova ha sido diseñada para trabajar en las más duras condiciones, con lo que la draga puede apañarselas facilmente con la capa de roca que cubre el fondo del mar en las aguas costeras de Dubai.

Haciendo uso de su gran poder de bombeo y su poderosa cabeza de succión, la draga rompe la capa de rocas con facilidad, una tarea que hace unos años solo era posible mediante el uso de grandes dragas de cabeza cortante o trituradora. Eliminando la capa superficial de rocas, la draga Volvox Terranova posibilita el acceso para las dragas pequeñas a la capa de arena existente bajo aquellas. En el proyecto “The World Islands” esta draga realiza un trabajo crucial, y que se ha demostrado de gran eficiencia.

Volvox OlympiaLas otras dos dragas de gran tamaño desplegadas por Van Oord en este proyecto son la Rotterdam, de 21.500 m3 y la Amsterdam, de 18.000 m3. La flota la completan otras dragas de mediano y pequeño tamaño. El uso de dragas pequeñas ha permitido al contratista usar el método de vaciado lo máximo posible. Mediante este método se realiza la decarga de arena en una fracción de segundo de lo que se tardaría proyectandola mediante chorro, ahorrando por tanto grandes cantidades de tiempo y dinero.

Draga HAM312El proyecto “The World Islands” no consiste solamente en la formación de islas con arena, sino también de un enorme perímetro rompeolas de 25 kilómetros de longitud alrededor de estas, usando piedras y rocas. Dicho rompeolas, por su complejidad y magnitud, conlleva un tiempo de realización de 3 años. La necesidad de tener las islas terminadas en 2007 obligó a planificar la ejecución de dicho perímetro de forma simultanea al del resto de las islas. La previa existencia de dicha barrera protectiva habría facilitado mucho la formación de las islas, al proteger los trabajos de las inclemencias del mar.

Draga TSHD Amsterdam DubaiEl hecho de que cada una de las islas del complejo tenga una forma determinada es uno de los aspectos más trabajosos del proyecto. Para minimizar la tarea de tener que dar forma a las islas remontando y moviendo la arena depositada por las dragas, se intenta que estas depositen el material de la forma más precisa posible. Para ello es crucial la tarea de inspección y supervisión, de cara a guiar a los operarios adecuadamente en su labor.

Por ello, durante la construcción, las islas están continuamente monitorizadas, para detectar los posibles movimientos de material a causa del agua y poder indicar con precisión las necesidades de vaciado de arena en cada punto. Para esta tarea se utilizan pequeños barcos de inspección, que realizan constantemente la recogida de datos sobre el terreno. Dichos barcos cuentan además con pequeños equipos anfibios teledirigidos, para la inspección más precisa bajo el agua. Dichos barcos de inspección están continuamente conectados con un centro de proceso de datos, que organiza la información y la distribuye a las dragas en activo para su uso.

“The World Islands” no es el único proyecto de terrenos emergidos artificiales en Dubai. El resto de proyectos como Palm Deira, Palm Jumeirah, Palm Jebel Ali, Deira Corniche, etc… siguen una operativa parecida, con sus respectivas pecularidades.